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发表于: 10/08/2009 07:06 发表主题: 诺贝尔奖--ZT端粒和端粒酶的发现历程
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(作者toptip注明:本文是基于个人理解来整理的端粒和端粒酶的发现历史,因为知识
时间有限,其中必有偏差和谬误的地方,关键之处还是以原始文献为主。本人之所以赶
这趟诺贝尔奖热,花大量的时间进行文献阅读和整理,是因为它提供了一次极好的向公
众传播科学思想的机会。由于端粒和端粒酶领域的一系列发现贯穿着“发现现象/问题
”-“提出概念/模型”-“实验验证”的思路,重现这个思路对科学工作者是有启发意
义的。本文也提供了一个很好的教学案例。物当尽其用,欢迎转载传播。)

引言-到底是“谁”得诺奖了?

2009年诺贝尔生理学或医学奖授予了UCSF(加州大学旧金山分校)的Elizabeth
Blackburn(简称Liz),Johns Hopkins University(约翰霍普金斯大学)的Carol
Greider(简称Carol),以及Howard Medical School(哈佛大学医学院)的Jack
Szostak。诺贝尔奖主页上介绍她/他们获奖的原因是揭示了“how chromosomes are
protected by telomeres and the enzyme telomerase”(染色体是如何被端粒和端粒
酶保护的),这样描述是非常专业的。当然更多的公众媒体为了吸引眼球,会用“
Aging Research Wins Nobel Prize”(衰老研究摘取诺贝尔奖)的标题,这颇有误导
之嫌。搜狐的标题是“揭开衰老与癌症的奥秘”,这更是耸人听闻,偏离这个诺贝尔奖
的用意了。
不可否认端粒和端粒酶的发现能获得诺贝尔奖,是因为它跟衰老和癌症的潜在关系获得
了更多公众的关注。但是它只是衰老和癌症的correlator(相关者),勉强算得上
indicator(指示者),还远不是causer(引起者)。当年发现衰老的细胞端粒变短之
后,人们兴奋地以为找到了衰老的“时钟”,揭开了衰老的奥秘。但是事实上端粒在生
理条件下并不是细胞衰老的“瓶颈”,细胞或机体的衰老是因为其它原因导致的老化。
小鼠的端粒是比较长的,如果把小鼠的端粒酶RNA亚基敲除,它能活得很自在,并不会
早衰,生殖力也正常。那也就是说在当代的小鼠中,端粒缩短并不是小鼠衰老的原因。
这样的小鼠可以一直传6代。当然越到后来,端粒越短,染色体也开始融合 [1]。癌细
胞的增殖需要端粒的不断复制,但是我们知道端粒酶激活只是癌细胞发生中比较重要的
一环,但远不是唯一的一环。端粒酶固然是治疗癌症的一个潜在靶标,但是癌细胞也能
通过recombination(遗传重组)延长端粒,逃脱对端粒酶的依赖[2]。
所以,并不是“衰老或癌症”的研究得诺奖了,它跟cell cycle(细胞周期)的研究得
诺奖一样,更多的是对细胞基本功能的重要研究的肯定。而这个研究的进程中贯穿着“
发现现象/问题”-“提出概念/模型”-“实验验证”的思路,整个过程就像相继解开一
个个puzzle(智力谜团)一样有趣,充满了思想的光辉。“Nobel Prize in Medicine
Awarded for Cracking DNA Puzzle”(诺贝尔医学奖授予解开DNA谜团“的研究”),
这样的标题最为精准。换个角度,我们不妨说是解“puzzle”得了诺奖。

染色体DNA的两个难题以及端粒概念的提出

20世纪70年代初,对DNA聚合酶特性的深入了解引申出了一个染色体的复制问题。DNA聚
合酶在复制DNA的时候必须要有引物来起始,而且它的酶活性具有方向性。染色体复制
之初可以由小RNA作为引物起始合成,之后DNA聚合酶可以以反链DNA为模板,以之前合
成的DNA为引物,合成新的DNA取代染色体中间的RNA引物。但是线性染色体最末端的RNA
引物因为没有另外的引物起始,没有办法被DNA取代。所以线性染色体DNA每复制一轮,
RNA引物降解后末端都将缩短一个RNA引物的长度。尽管这个引物不长,但是细胞千千万
万代地不断复制,如果不进行补偿,染色体不断缩短,最终就会消失。 James Watson
(因为发现DNA双螺旋结构获得诺奖)最早就明确指出了这个“末端隐缩问题”,并猜
想染色体也许可以通过在复制前联体(染色体末端跟末端连起来)的方式来解决末端复
制的问题[3]。
早在1939年,潜心玉米遗传性状研究的Barbara McClintock女士(因为发现玉米的转座
子获得诺奖)注意到,在减数分裂后期偶然产生的染色体断裂很容易重新融合起来形成
“桥”。在紧接着的有丝分裂中,这种染色体“断裂-融合-桥-断裂”的循环不断继
续[4]。既然染色体的断裂末端容易相互融合,那么染色体的自然末端,为什么不容易
相互融合呢?合理的推测是,染色体的自然末端不同于非正常的DNA断裂末端,它应该
有一个特殊的结构来避免染色体之间的相互融合。
在逐渐明晰了染色体末端特殊结构的概念之后,不妨给它一个专有名称-端粒(
telomere)。

端粒DNA序列的发现以及人工染色体

那么端粒为什么与众不同呢?简单地,首先是,它的DNA序列有没有特殊性?
提到端粒不能不提到一种特殊的模式生物四膜虫(Tetrahymena thermophila)。它对
于发现端粒和端粒酶的贡献就像线虫之于发现细胞凋亡一样(2002年的诺贝医学奖授予
了细胞凋亡的研究)。四膜虫有两个细胞核。小核很稳定,含5对染色体,用于生殖传
代。而大核在接合细胞的发育过程中,染色体断裂成200-300个小染色体,rDNA从染色
体上断裂后通过复制更是形成高达~10000个小染色体(http://www.ciliate.org)。
四膜虫的小染色体众多,也就说端粒可能非常丰富。这就为端粒研究提供了得天独厚的
材料。1978年,Liz女士利用这种特殊的模式生物纯化了rDNA,以rDNA为模板通过体外
合成参入dNTP的实验,推断四膜虫的端粒是由许多重复的5’-CCCCAA-3’六个碱基序列
组成的[5]。第一个谜底揭开了,哦,重复序列,端粒DNA果然特殊,序列本身隐隐暗示
着解决染色体末端的隐缩问题和保护问题的机制。
1980年,当Liz女士在会议上报告她的这一发现的时候,引起了Jack Szostak的极大兴
趣。他那时候试图在酿酒酵母(Saccharomyces cerevisiae)中建构人工线性染色体,
让它能够在细胞中像自然染色体一样复制。但是当环状质粒线性化转入酵母细胞后,它
很快地被降解掉。它的降解是不是因为它的末端没有端粒序列保护呢?端粒序列的发现
让Jack Szostak有机会把质粒末端连接上四膜虫的端粒DNA,然后再导入酵母细胞。奇
迹发生了,线性质粒不再降解,它可以在细胞内复制,人工染色体的想法实现了!([6]
and http://nobelprize.org)
值得一提的是,人工染色体的实现当初也许仅仅是满足人们的异想天开,但它实际上使
DNA的大片段克隆成为可能,后来为人类基因组测序的工作立下了汗马功劳。这也是基
本上不属于端粒和端粒酶领域的Jack Szostak共同获得诺贝尔奖的重要原因。
1984年,Liz实验室通过将酵母端粒克隆到线性人工染色体的方法,发现酵母的端粒序
列是由不太规则的TG1-3/C1-3A重复序列组成的[6, 7]。

端粒复制的两个假说以及端粒酶活性的发现

在1984年报道酵母端粒序列的同一篇文章中,Liz实验室发现了一个有趣的现象:带着
四膜虫端粒DNA的人工染色体导入到酵母后,被加上了酵母的端粒而不是四膜虫的端粒
序列[7]。由于端粒是由重复序列组成的,当时人们普遍猜想同源重组是延伸端粒补偿
染色体末端隐缩的机制。但是同源重组只能复制出更多本身的序列,为什么在四膜虫端
粒上加的是酵母的端粒序列而不是四膜虫端粒本身的序列呢?这个现象同源重组是无力
解释的。也许,可能,酵母中存在专门的 “酶”来复制端粒DNA。
究竟是重组还是全新的酶?为了厘清这两个假说,Liz意识到最重要的是找到这个“酶
”。
如前所述,在四膜虫接合细胞的大核发育过程中,大核产生了非常丰富的小染色体,每
一个小染色体都被从头加上了端粒。可以推测,如果“酶”的假说成立,此时细胞内的
“酶”活性应该是非常高的。
1984年,Carol女士作为博士生加盟了Liz实验室。她们俩精心讨论设计实验,用四膜虫
的核抽提液与体外的端粒DNA进行温育,试图在体外检测到这个“酶”活性,看到端粒
的延伸。经过不断优化条件,尤其是把底物换成体外合成的高浓度的端粒DNA后,同年
的圣诞节,勤奋的Carol同学打开暗盒曝光x光片,终于清楚地看到了“酶“活性。在测
序胶的同位素曝光片上,端粒底物明显被从新加上了DNA碱基,而且每六个碱基形成一
条很深的带,与四膜虫端粒重复基本单位为六个碱基正好吻合[8]。这种酶活性不依赖
于模板,只对四膜虫和酵母的端粒DNA进行延伸,而对随机序列的DNA底物不延伸;并且
该活性不依赖于DNA聚合酶[8]。由于同源重组对序列没有特异性的要求并且依赖于DNA
聚合酶的活性,至此,她们澄清了这两种假说,证明了有一种“酶”来延伸端粒DNA。
这种酶后来被命名为“端粒酶”(telomerase)。

端粒酶RNA亚基的发现

紧接着她们对端粒酶活性进一步定性。此时Tom Cech(因为发现RNA可以有酶活性获得
诺奖)正好访问Liz的实验室,她/他们一起做了个简单的实验,就是用RNA酶处理样品
,降解样品的RNA,看看端粒酶活性是否受到影响。结果是酶活性竟然消失了,端粒酶
活性依赖于RNA[9, 10] 。端粒酶会不会是另外一种特殊的RNA酶?想必从这个时候,
Tom Cech 开始被端粒酶深深吸引,并介入了这个领域。当然那时候也知道端粒酶是依
赖于蛋白的:用蛋白酶消化后的样品也不具备端粒酶活性[8]。1989年,Carol通过跟踪
端粒酶活性,用柱子纯化并克隆了四膜虫的端粒酶RNA亚基。另一个谜底揭开了:RNA亚
基有一段RNA序列正好和四膜虫的端粒DNA序列互补,端粒酶正是利用RNA亚基的这段序
列作为模板重复复制出端粒DNA[11]。
端粒和端粒酶领域的领军人物多数是女士。公平起见,不妨多介绍几位。Virginia
Zakian女士的实验室发现端粒区域具有TPE效应(Telomere Position Effect,端粒位
置效应),也就是置入端粒区域的基因会被silenced(沉默),不表达。我们来看看
Daniel Gottschling实验室是如何利用TPE现象来设计实验,筛选出酵母的RNA亚基基因
的,同时也见识一下酵母这个非常强大的遗传学模式生物。
首先把URA和ADE两个基因通过遗传重组的方法置入端粒区域。URA基因使酵母能够自己
合成uracil(尿嘧啶),但是该基因能够将化学物质FOA转化成有毒的物质,从而使酵
母不能够在含有FOA的平板上生长;缺少ADE基因则会让酵母累积红色素,使酵母克隆变
成红色。由于端粒的TPE效应,URA和ADE被silenced,酵母只能在含有uracil的培养基
中生长,能在FOA平板上生长,且克隆是红色,。在这个遗传改造过的酵母中转入酵母
的cDNA表达库,可以预计,某些调控端粒长度的基因通过过表达可以改变端粒的长度。
如果端粒长度变得足够短的话,TPE效应就会消失,URA和ADE两个基因就会启动表达。
那么这种短端粒的酵母就能够在不含有uracil的培养基中生长,不能在FOA平板上生长
,并且酵母克隆显示出红色。
用这三个指标进行筛选,可以筛选到一系列影响端粒长度的基因。其中一个基因比较特
殊,任何阅读框都只能阅读一小段蛋白序列,看起来更象个RNA基因。深入研究发现这
个基因含有酵母端粒序列的互补序列,而且对这一序列进行突变,酵母的端粒序列也发
生相应的改变-这个基因正是编码酵母端粒酶RNA亚基的基因[12]。这个发现有运气的成
分,因为一般情况下,端粒酶正调控基因过表达,端粒应该变长才对。但是恰恰相反,
酵母RNA亚基的过表达,端粒反而变得很短。
此后的1995年,同样是Liz实验室报道了酵母端粒酶的活性[13]。

端粒酶催化亚基的发现

到RNA亚基被揭示为止,谜团就只剩下端粒酶的蛋白质亚基了。端粒酶既然能够利用RNA
模板亚基来复制DNA,那么很容易推测这个蛋白亚基可能具有RNA dependent DNA
polymerase活性(依赖于RNA的DNA聚合酶活性),也就是逆转录酶的活性。更进一步地
说,它的蛋白序列里应该包含逆转录酶特有的结构域。尽管没有实验证据,这个谜底已
经猜到了一半,很多人都想彻底地揭开它,不同实验室的竞争也变得激烈起来。
1989年,端粒与端粒酶领域的另外一位女杰,Jack Szostak实验室的Vicki Lundblad利
用设计精巧的遗传学筛选方法,从酵母中筛选到了EST1基因(这个遗传学方法描述起来
比Daniel Gottschling的更为复杂,这里就不多介绍了,有兴趣的去读原始文献)。敲
除EST1基因,端粒会随着酵母的传代逐渐缩短,最后缩短到一定程度的时候,酵母就衰
老死亡[14]。
Est1蛋白从酵母的表型看来很像是端粒酶的蛋白催化亚基。Vicki Lundbrad和Liz在90
年的Cell杂志上大胆猜测Est1蛋白含有逆转录酶的结构域[15]。Virginia Zakian实验
室在95年的cell上也报道Est1蛋白是酵母端粒酶的体外活性所必需的[16]。不过发表在
顶尖杂志的工作并不一定是好工作,科学也有谬误的时候,尤其是在竞争激烈,人们已
经感觉得接近于揭开谜底的时候容易急躁,匆忙发表了一些不够solid(可靠)的数据
。这一次运气不站在她们一边,谜底猜错了。
那么端粒酶的催化亚基是什么呢?1996年,Tom Cech实验室用生化的手段纯化了四膜虫
端粒酶复合体,其中有一个蛋白根据分子量命名为p123 [17]。同一时期,Vicki
Lundblad实验室改进了她的遗传学筛选方法,筛选到了几个与酵母端粒复制密切相关的
基因,命名为EST2,EST3和EST4(也叫CDC13)[18]。这个改进版的筛选方法非常厉害
,它把酵母端粒酶全酶的亚基一网打尽。值得一提的是尽管这个结果只发表在“影响因
子”不太高的Genetics(遗传学)上,它的影响却非常深远,此后很长一段时间乃至到
现在,酵母端粒和端粒酶的研究都集中在阐述这几个基因的功能上。
用生化方法纯化出来的四膜虫p123蛋白,以及用遗传学方法筛选出来的酵母Est2蛋白后
来都被Tom Cech实验室证明是端粒酶的催化亚基:它们含有逆转录酶的结构域,如果对
该结构域的关键氨基酸进行突变,则端粒酶活性消失[19]。同年的1997年稍晚于 Tom
Cech,第一个发现癌基因RAS的Robert Weinberg也参与了这个工作,他们也报道了酵母
和人的端粒酶催化亚基[20, 21]。此后,人们用体外转录和翻译系统共表达了端粒酶的
催化亚基和RNA亚基,在体外重建了端粒酶活性,证明这两个核心亚基是端粒酶活性的
必需且完备条件(sufficiency)[22]。
至此,有关染色体末端隐缩问题和保护问题的谜底终于全部揭开了。端粒与端粒酶的一
系列发现完美地解释了这两个问题:染色体末端的DNA由简单重复的端粒序列构成,端
粒(本文为了简洁称端粒DNA为端粒,其实端粒的准确定义是端粒DNA和结合蛋白形成的
复合体)保护着染色体末端,使之区别于一般的断裂染色体末端,而不被各种酶降解,
相互之间不能融合。端粒酶负责端粒的复制,端粒酶的催化亚基利用端粒酶自己的RNA
亚基作为模板来不断重复复制出端粒DNA,从而补偿在染色体复制过程中的末端隐缩,
保证染色体的完全复制。
这的确是非常完美的发现旅程。然而生物体在展示内在的简单性的同时,还会显示出它
内在的多样性和复杂性。需要指出的是本文描述的只是端粒和端粒酶领域发现的主线。
实际上,细胞穿过亿万年的时光,在漫长的进化过程中尝试了各种可能性。端粒酶复制
只是其中一种最为普遍的解决染色体末端隐缩问题的方式。回到最初的猜想,当时人们
猜测同源重组延伸端粒的假说也并没有错,细胞实际上也可以通过同源重组的方式延伸
端粒[23]。裂殖酵母可以通过染色体头尾相联,环化的方式来避开染色体末端隐缩的问
题,在缺乏端粒的情况下生存传代[24]。这与James Watson提出的染色体联体的猜想颇
有异曲同工之妙。果蝇能通过转座子的不断复制延伸端粒[25]。而病毒更是无所不用其
极,它们能够利用蛋白[26]或者tRNA[27]作为引物来起始基因组DNA的合成,从而使自
己的染色体解决复制的隐缩问题。
不得不赞叹,进化,或者生物体,真是天才啊!

Time will tell(时间将告诉一切)-端粒和端粒酶发现历程的启示

从本文的描述可以看出,端粒和端粒酶最重要的发现都是在四膜虫或者酿酒酵母这两个
低等的模式生物上获得的。一些低等生物,比如酿酒酵母在遗传学操作上的相对优势,
由于技术上的发展,尤其是RNAi技术在哺乳动物细胞上的应用,已经慢慢变小。但是这
个案例仍然说明,模式生物在某种意义上没有优劣之分,重要的是想解决的问题是什么
,然后选择最可能回答问题的模式生物作为材料。
随着越来越明显的竞争,现在中国的科学界里充满着浮躁的气息。很多导师整天催逼着
学生工作,快速地发文章,申请基金,而忘了科研人员需要静下心来阅读文献和缜密思
考,找出问题的关键,并对课题进行精心讨论和设计。学生在这种环境下承担着繁重的
实验任务,也不能充分体验到追逐科学问题的乐趣,逐渐散失了科研的主动性。本文提
供了一个很好的科学问题推演的案例。它表明,有思想的,原创性的成果才能真正为科
学做出贡献,并最后胜出。
不得不说,这种浮躁的气息与科研基金的导向也密切相关。现在的项目资助都要求科研
与重大疾病、国计民生挂钩。的确,公众纳税人有投入就要产出的要求,而科学的研究
模式也逐渐地从以纯好奇心为动力的研究演化成以社会需求为动力的研究。但是这一切
都要以尊重科学自身的发展规律为前提。
科学发现的历史一再重复着一个事实:许多伟大的发现来自于对科学基本问题的追寻,
而这些重要问题的解决必然会有在当时不能估量的应用前景。譬如端粒的发现使人工染
色体得以发明,人工染色体的发明后来又为基因组测序做出重要贡献。其次基于已有知
识的应用研究固然值得大力支持,但是首先是当前对生命基本活动的了解还很有限,一
味地往应用研究导向效果不会很明显。中国作为一个大国,以社会需求为动力的应用研
究,和以解决在科学发展中出现的基本问题为动力的基础研究,完全应该并驾齐驱,相
得益彰。
最后以Liz和Carol在2004年回忆她们发现的一段话作为结尾。“Time will tell which
connections between telomerase and health will endure... We did not set out
to find a new approach to cancer therapy or study specific disease
mechanisms. We were simply interested in how chromosomes are maintained...
Yet the history of medicine is filled with examples of advances from
improbable places。”(时间将告诉人们端粒酶和人类健康的何种联系才能持久下去
……我们最初并不是着手于想要找到一个新的治疗癌症的方法或者研究某个疾病的机理
……但是医学的历史充满了从不可能的地方获得重大进展的例子。)[10]



附:本文提到的端粒和端粒酶发现大事记

1939年,Barbara McClintock发现玉米细胞的染色体断裂末端容易融合
1972年,James Watson提出染色体复制的末端隐缩问题
1978年,报道四膜虫的端粒序列
1982年,端粒的发现导致人工染色体的发明
1984年,报道酵母的端粒序列
1985年,报道四膜虫的端粒酶活性
1989年,报道四膜虫端粒酶的RNA亚基
1994年,报道酵母端粒酶的RNA亚基
1995年,报道酵母端粒酶活性
1996年,纯化了四膜虫端粒酶的催化亚基
遗传筛选到酵母端粒酶的催化亚基
1997年,证明了四膜虫和酵母端粒酶的催化亚基

参考文献
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---判天地之美,析万物之理---
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与有肝胆人为友,从无字句处读书

  • Greentea
  • 注册于:2004-09-20
  • 帖子:3170
发表于: 10/09/2009 10:22 发表主题:
引用并回复 快速引用
I just met the Nobel Laureate, Dr. Elizabeth Blackburn. heihei.

For whoever is interested: she is now in Boston attending AACR conference "Frontiers in Basic Cancer Research". She will give a talk on "Cellular Response to Telomerase Perturbations" at Sunday'session.

When: 11am, Sunday Oct 11
Where: Boston Park Plaza Hotel

Although registration is required to attend this conference, I guess no one would stop you from stepping in to listen to her talk since that session is the last one of this conference.

Additional info could be found at aacr.org.
  • xinyu
  • 注册于:2008-07-24
  • 帖子:794
发表于: 10/12/2009 16:05 发表主题:
引用并回复 快速引用
Greentea 写到:
For whoever is interested: she is now in Boston attending AACR conference "Frontiers in Basic Cancer Research". She will give a talk on "Cellular Response to Telomerase Perturbations" at Sunday's session.

在西边时,听过她的讲座。特别喜欢她的澳大利亚音英语。
在program上看到了施一公的名字。他真从国内来了么?
这个会的topics离我的研究方向远了些,老板不给出注册费! Sad
否则,我不但能见到两位大科学家,还有机会见见绿茶MM的庐山真面目啊~~~~ frustrated
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尔曹身与名俱灭,不废江河万古流